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天文学家发现新太阳系 - 2001-08-20


天文学家发现了同我们太阳系具有相似特性的第一个遥远的太阳系。这个太阳系几乎就像我们太阳系的圆形轨道一样,也有一个太阳和其它行星。

自从 1995 年以来,科学家已经发现了 70 多颗运行在遥远星际的行星。加里佛尼亚州的研究小组发现了其中大部份的行星。现在,他们在“北斗星”或叫做“大熊星座”中的一个亮度微弱的恒体附近又发现了两颗行星。但是这两颗行星则与其它的行星不同。在华盛顿的美国国家科学基金会负责向这项研究提供资金。该机构的天文学家艾森曼说,这两颗行星存在于一个同我们太阳系相似的太阳系中。

*新星系如同我们的太阳系*

艾森曼说:“这基本上是我们对一个太阳系了解的初步结果。这个太阳系就如同我们太阳系的姐妹一样。在我们发现的其它星体中,行星的运行轨道同我们太阳系中发现的行星相比非常不规则。而在我们这个新发现中,行星的运转轨道令人难以置信地相似我们的太阳系。”

相似的关键在于,这两颗行星几乎以圆形轨道绕恒星运转,其半径距离就如同火星和木星之间的距离。相反,在此之前发现的其它行星运转轨道特别反常,在我们知道这些行星存在以来,一直在距离他们环绕运行的恒星非常接近的轨道上运行。在这个新太阳系中,艾森曼还注意到其它的一些类似的方面。艾森曼说:“新太阳系中的太阳同我们的太阳相似。这个太阳系中的两颗行星的质量非常类似木星和土星,他们的质量与恒星的比率与木星和土星与太阳的质量比率相同。”

*我们的太阳系典型还是独特?*

这一发现表明,我们的太阳系原来并不是独一无二的。费希尔说:“在这以前,我们的太阳系一直被认为是少有的。”费希尔是伯克利加州大学的天文学家,她是发现这两颗行星的两名天文学家之一。费希尔说:“目前我们真正站在开拓新科学天地的入口处,发现更像我们太阳系的更多的星系。这将使我们得以回答这样的问题:我们自己的太阳系是典型的还是独特的?”

*光学仪器改善研究进展*

更好的光学仪器将带来研究的进展。加州的天文学家并没有直接观看到这些行星。他们是通过这些行星引力的拉力造成的恒星轨道摆动,从而推断出他们的存在的。他们在1996年发现了这两颗行星中较大的一颗,后来因为光学仪器的改善,使得他们能够更精确的测量恒体的动态,这才发现了另外一颗较小的行星。费希尔说:“对于更遥远的行星说来,光学的技术就必须要更精确,因为行星一直在拉动着恒星。你能想像,这种拉力将依照恒星的质量,以及恒星和行星的距离加大。所以,距离恒星越远的行星,拉力就越小。”

迄今为止,应用这一方法仅发现了质量很大的气体状的行星,如木星和土星。费希尔说,只有在更灵敏的光学仪器问世之后,才能在北斗星的太阳系中发现更小的,像地球一样岩石遍布的星体。

*美国2009年推出高精度望远镜*

更灵敏的光学仪器目前正在研制之中。美国航空航天局计划在2009年推出一套天文望远镜,将开拓一种挡住明亮恒星光线的方法,更清楚地观察到那些暗淡无光的行星。美国航空航天局随后还推出的一种天文望远镜将能够拍摄比哈勃天文望远镜精确度高100倍以上的图像,以便追踪岩石遍布行星的有关情况。

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