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太阳系小行星 - 2002-12-26


太阳系中除了有9大行星之外还有不少小行星。这些小行星不一定是圆的,而可能是奇形怪状的大石头或者大冰块。它们也围绕太阳公转,它们的轨道有可能与地球围绕太阳公转的轨道相交叉。如果这种空间的交叉和时间的交叉赶在一起的话,也就是说,如果一个小行星和地球在同一个时间飞到轨道上的同一点的话,就会碰撞。

*行星撞击造成恐龙灭绝*

比较接近地球的小行星、慧星、流星、大陨石,总称为[近地物体]。过去一年中,美国的专家们和国会议员们讨论了近地物体构成的潜在威胁。比较大的近地物体撞击地球的机会及其罕见,但结果可能是天崩地裂。6500万年前,一颗直径大约10公里的小行星撞击地球,造成山崩海啸,熊熊大火,烟尘蔽日,地球陷入长夜和寒冬,恐龙就是这么灭绝的。

外太空飞沙走石,这石头如果太大,离地球太近,就可能有威胁。近地物体撞击地球的想法是如此扣人心弦,以至于有些好莱坞科幻片、灾难片就以它为题材。在惊险片《天地大冲撞》中,一个致命的慧星飞向地球。在惊险片《世界末日》里,一个致命的小行星威胁人类。影片中,美国宇航局负责人向美国总统汇报这个消息时,双方有下面的对话。

是小行星。

有多大?

有得克萨斯州那么大,总统先生。

会造成什么样的毁坏?

彻底毁灭。这是我们所说的地球毁灭者,人类的结束。撞到什么地方都一样。没有任何东西能生存,包括细菌。

*西伯利亚行星爆炸*

近地物体撞击地球的事情曾经发生过。在现代历史上,破坏最大的是1908年的一次,在西伯利亚上空,在大气层的上层,一颗直径估计为50米到60米的小行星爆炸,其后的风暴或者说冲击波把数百平方公里的通古斯卡森林夷为平地。专家们说,它的能量有在广岛投掷的原子弹的10倍。2002年,两个相当大的小行星进入月球轨道,最初的数据显示,另外一颗离地球轨道不远的小行

星大约20年后有可能和地球相撞。但是,修正后的观测数据将地球排除在这颗小行星的轨道之外。加拿大西安大略大学物理和天文学助理教授彼得・布朗说:“所以说,根据天文望远镜近年的观测,有好几次这样的情况,有好几个这样的小行星接近了地球,它们的直径都在几千米左右。这表明这些小行星离我们不远,它们和地球之间产生了互动。”

*大气层外层吸收*

布朗教授及其同事在十一月的《自然》杂志上发表文章指出,中等大小的小行星总是在撞击地球大气层,造成燃烧和闪光。美国国防部和能源部有卫星专门记录大气层的上层内外发生的闪光现象,布朗教授和同行通过这种卫星资料发现,在过去八年半的时间里共发生过大约三百次撞击。布朗说:“几千吨到几万吨的小行星并不构成直接危险,因为它们的大部份能量都被大气层的外层吸收了。有时岩石会掉到地面上,但是这些岩石的坠落速度并不快。”

*撞击地球机率*

小行星或流星大规模撞击地球的频率如何呢?从前的估计是每隔两百年到四百年会发生一次灾难。但是最近研究人员作了修正。新的观测表明,近地物体中的杀手,象是在西伯利亚上空爆炸的那种能毁灭城市的小行星,撞击地球的机会是一千年一次;而那种一公里宽,能带来全球灾难的小行星,一百万年左右一次。亚利桑那州立大学的行星科学家罗伯特.杰戴基说:“这些事情不是我们原先想象的那么频繁,这实在是好消息。”

但是也有些专家对这种估计持保留态度。一直在寻找近地物体的杰戴基也说,哪怕是很小的行星也可能造成重创。在一篇发表在《自然》杂志上的评论文章中,杰戴基教授指出目前的观测办法还不够。杰戴基说:“对我们的望远镜来说,有许多物体很小,很不容易发现。物体多,发现难,找起来,费时间。目前我们不具备相应的技术。”

*小行星推进器*

最近美国国会就小行星和近地物体对地球威胁问题举行了听证会,纽约州康奈尔大学的天文学家伯恩斯发了言。他专门寻找直径一公里的小行星。伯恩斯教授说,对于近地物体以快于子弹的速度撞击地球的应付办法,目前的研究还很少,但是可以肯定的是,不能把近地物体炸裂开来,分成几块。伯恩斯说:“你宁可要一个大物体飞来,而不要若干个小一些的、撞击能量一样的物体飞来。”伯恩斯教授说,一个办法就是在小行星上安置推进器,缓和的把它推开。

*惹不起躲得起*

美国宇航局有个宇宙观测计划,要把比较大的近地小行星的准确轨道找出来。《天空和望远镜》杂志报道,去年,观察人员已经发现和登记了大约600个直径半英里或者更大的近地小行星。天文学家可以提前10年到50年左右发现那种可以毁灭地球文明的,比较大的小行星。这可以给科学家时间来想办法把这种太空杀手从地球轨道排除出去。但是,有些小行星的直径比一公里小,但又不太小,仍然可以对人口密集地区造成重大灾害,对它们怎么办呢?按照伯恩斯教授的说法,应付办法只有一个,那就是,惹不起,躲得起,灾星未到,人先转移。

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