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肥胖症和基因 - 2003-02-03


体重过重、肥胖症如今成为世界性的一个重大公共健康问题。肥胖症的问题无论是在发展中国家还是在发达国家,都在以惊人的速度增加。据统计,在美国,有一亿两千七百万人体重过重,六千万人有肥胖症,九百万人有严重的肥胖症。

*肥胖和食物*

肥胖的最表面的症状,当然是身体脂肪积存过多。这跟一个国家的经济发展水平有相当的关联。随着经济发展水平的提高,人们从事的体力活动减少,食物当中的卡路里含量增加,都跟肥胖症有关联。但是,研究者们发现,肥胖症也不能说是完全由食物造成的。比如说,有的人很注意饮食、节食,但是仍然肥胖。有的人尽管猛吃大鱼大肉,但依然身材苗条。这自然而然地让研究者想到,肥胖症跟基因有关。

*小虫子基因*

一些美国和英国的科学家就顺着这个思路进行了研究,他们在最新一期的《自然杂志》上发表研究报告表示,他们可能已经找到了肥胖症的基因。这些科学家所用的研究材料是一种微小的线虫纲动物(学名:Caenorhabditis elegans)。这种小虫子生活在土壤中。研究者在实验室的培养皿中饲养这种小虫子,并采用这种线虫纲动物作为研究材料,是因为它是一种用于基因研究的常用生物,它的生物学构造相对简单,但是,它的基因跟人类的许多基因相似。

研究者对这种线虫纲动物进行了基因分析实验,试图寻找这种虫子的哪种基因对它的脂肪代谢功能有调节作用。这种虫子总共有大约16757个基因。研究者采用了一种新的技术,使他们可以一次拿掉一个基因,然后观察拿掉这个基因对这种虫子的脂肪积累有什么影响。

*基因干扰法*

研究者发现,三百多个基因这样被打掉之后,虫子的身体脂肪减少。在研究者看来,假如一个人身体当中的对应基因受到药物阻隔之后,这个人的体重或许会降低。研究者还发现,还有112个基因在被打掉之后,会导致虫子身体脂肪积累增加。这显示假如使用药物加强这些基因的活动,同样能导致体重下降。

研究者对这种线虫纲动物的基因甄别,只是一系列实验的开始。研究者还进行很多实验,才有可能发现或研制能用于这方面的药物化合物,并进行人体实验。但是,科学家们在新近的《自然杂志》上发表报告说,新的基因干扰方法,有希望帮助科学家利用简单的实验室生物来发现很多基因的作用。

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