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科学家找到早衰儿童基因基础 - 2003-04-21


儿童未老先衰,是一种奇怪的病症。几岁十几岁的孩子,还没有成年,从外观上看,已经象好几十岁的成年人,甚至象七,八十岁的老年人了。

*早衰儿童平均寿命13岁*

这也就是说,这些患病的儿童,用了几年十几年,就走完了正常人几十年的生命历程。美国之音科学记者麦卡拉瑞最近采访了研究儿童未老先率的医学专家,并发来报道说,美国的科学家,已经找到了未老先衰儿童的基因基础。人都不愿意早早就衰老。所有的人都在努力尽量延缓人的老化过程和速度。这也就是如今世界上的美容健美健身业异常发达的原因之一。不幸的是,有一些儿童,却得了这种未老先衰病。虽然这种发病率非常低,低到只有500万分之一,但是,对于这种病患儿童和他们的父母家人来说,这就是百分之百。

得了这种早衰病,孩子早早就满脸皱纹,头发也谢顶了,身体也不往高长了,关节也僵硬了,非常容易脱臼骨折,都是老年人那些老化特征。这种病患儿童,常常因为心脏病或者是中风而死亡。平均寿命,只有13岁。塔基特今年15岁,住在密西根州贝城。他就得了这种早衰症。塔基特说:“我小的时候,常跟别的孩子一起打棍球,滑旱冰,还玩好多游戏,我当时真是玩的非常开心啊!但如今,我玩不动了。”

*细胞不正常分裂*

早衰病,到今天为止,医务界科研人员还对它是束手无策。不过,美国和法国的科学家,都在各自进行独立研究,而且,都发现了早衰儿童的基因基础。最近,美国和法国科学家,分别在《科学杂志》和《自然杂志》上发表了同样研究内容的文章。他们都表示,找到了导致早衰症状的突变基因。如果基因突变,就会导致未老先衰,而其中的道理是:这种突变,导致细胞不正常分裂,而且会提前死亡。这种问题,使得细胞组织无法再生。美国国家卫生研究院的科学家佛兰西斯.科林斯是这个项目的学术带头人。他说:“这个发现对诊断早衰症,有着重大意义,而且能有非常好的效果,对早衰病这种绝症,也许能找到一种新的治疗方法。”

*延年益寿问题*

科林斯认为,科学家找到这种基因问题,对人类正常老化的过程,对心脏病和中风等疾病,对这些问题的研究,都能有所启发和促进。因此,表面上是一个儿童早衰问题,实际上,它是一个有关延长人类寿命的大问题。这个研究项目,在美国科学人员的努力下,只用了一年,就找到了这种突变基因。这种速度之所以令人印象深刻,是因为人体的基因中,这种突变情况,是非常稀少的。

泰德.布朗是纽约州立[身体障碍基础研究院]的遗传学家。他说,因为这种基因变异,没有什么规律性,所以,要找起来非常困难。布朗说:“医学工作者要研究这个项目,问题在于手边可以查找的病例并不多,而且是现仍然活着的病例不多。这就增加了研究的难度,想找到一个突破点,非常不容易。”

*早衰病并不遗传*

对于科研人员来说,还有一个棘手的问题 是,这种病虽然是遗传基因突变,但并不遗传。只是某个儿童,家里父母亲,爷爷奶奶,姥姥姥爷都没有这种疾病,到他这儿,就突然发现了。布朗说:“如果家里老一辈有过这种疾病,问题还好解决,如果几代人都没这种疾病,一般来说,科研人员就不好追根寻源了。主要原因就是:在研究几代人的基因轨迹的时候,很不容易找到相同的生化标志。”

*得益于基因研究进展*

美国卫生研究院的科林斯说,如果在两三年前,这项研究不可能这么快就取得成果。科林斯说,这一研究成取得成果,主要是因为这几年来,国际上有关人类基因的研究取得了很大进展。科林斯还说,美国科学机构的研究,取得了成果,比计划要提前了两年。目前,有关科研人员,已经把这项科研成果,也就是人类所有的DNA化学成份排列顺序做成数据库,放在互联网上,有关科研人员或者一般网民都可以调阅,加以利用。科林斯说:“我们有能力完成这个项目,有所发现。这就使得我们跨越了一个鸿沟。这对我们来说,是一个好的预兆,预示着我们在未来能克服更多的困难,解决更多的问题,象糖尿病和精神疾病。”

科林斯认为,找到这方面的基因,是一个很有挑战性的工作,原因就在于,这不仅仅是一个基因,而是一大堆的基因。科林斯说,到目前为止,我们可以说科研人员已经找到了导致儿童早衰的基因。美国国立卫生研究院开始研究百岁老人的基因,看这些高寿老人身体有什么样的功能,能延缓他们的老化过程。

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