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迦利略完成行星探险使命 (9-20-03) - 2003-09-20


人类行星探险史最壮观的篇章之一星期天将告结束,美国“迦利略号”太空船定于星期天下午在木星稠密的大气层坠毁。“迦利略”太空船的所谓“自杀行动”是有意安排的。

“迦利略号”太空船是1989年10月由美国的“亚特兰蒂斯号”航天飞机发射升空的,在经历了14年的航行探险之后,将于星期天既定时间功成身退,在人类行星探险史的舞台上庄严谢幕。

1989年“迦利略”太空船发射升空的时候,“亚特兰蒂斯号”航天飞机机长威廉姆斯用下面这段话为“迦利略”送行。威廉姆斯机长说:“迦利略要前往另一个世界了,有这个世界最好的航行员为她导航,祝福她一路平安。”

在经过6年航行之后,“迦利略”成为沿轨道围绕太阳系最大行星木星航行的第一艘太空船。在随后的几年里,尽管探测过程中她的主通讯天线失灵,有一部数据记录器只能时断时续地工作。但“迦利略”完成了对这颗巨大气体行星的首次详细探测任务。

*发现木星卫星有冰层*

“迦利略”太空船立下的汗马功劳之一,就是测量木星漂移大气层和探查木星卫星表面的环形山。美国航天科学家拉梅尔说,“迦利略”最惊人的发现包括,她在木星的“欧罗巴”卫星表层下面发现了覆盖的冰层以及含盐的水体的证据。另外,她在木星的另外两颗卫星“盖里米德”和“卡利斯托”也有类似发现。拉梅尔说:“就木星的卫星‘欧罗巴’而言,其表面深处的这个海洋可能距离表层只有20公里,这个海洋可能暗示在这个太阳系的其它地方也有生命的存在。”

除了这些发现,“迦利略”还是第一艘绕行星航行并在航行期间发现这颗行星拥有卫星的太空船。“迦利略”太空船的主要任务6年前就完成了,当时她结束了为期两年环绕木星的航行。美国宇航局又前后三次延长她的探险使命,为的是充份利用她在太空的独特观测点。最后,由于“迦利略”携带的燃料越来越少,技术人员终于在今年2月停止了她的探险行动。

不过,为了不让“迦利略”太空船在推进燃料全部用完以后任意陨落太空,美国航天科学家拉梅尔决定,应该趁最后这段航行既有燃料支持,又有航线控制师为她导航的情况下,让她把最后的航线指向木星。拉梅尔不想让“迦利略”意外地冲撞到木星周围的几颗卫星,因为那样会把来自地球的微生物搀杂进这些卫星表层的海洋里。拉梅尔说:“虽然迦利略太空船当初是在一个严格消毒的屋子里组装起来的,但是还是难免携带了一定数量的地球微生物。我的想法是,尤其要确保不让任何微生物落到木星的‘欧罗巴’、‘盖里米德’以及‘卡利斯托’卫星上,这样就不至于让‘迦利略’辛辛苦苦的发现成果被破坏,这就是为什么我们让木星成为‘迦利略’整个旅程的终点,并且让她在星期天走到终点。”

*坠毁前仍在收集资料*

在“迦利略”航行的最后若干小时,太空船上的有些仪器还会继续工作,项目负责人泰利格说,科学家们希望能获取“迦利略”的所有探测数据,用于分析研究。泰利格说:“我们将为太空船存储一系列指令,让她在和木星相撞之前的大约12个小时里,仍然能收集有关木星大气层外围磁力层的科学数据。”

不过,目前还不知道是否能赶在“迦利略”和木星相撞之前获得这些数据。“迦利略”在接近木星的时候,将进入一个危险的高幅射区,而到目前为止,“迦利略”在航行中已经承受了强度相当于当初设计的承受能力4倍的高幅射。

“迦利略”太空船星期天完成最后航程的时候,她14年来的整个旅程将超过45亿公里,从“迦利略”的设计制造到80年代的发射升空,很多科学家和工程师的大部份职业生涯都和她维系在一起。项目负责人泰利格说,“迦利略”功成身退的那一刻,工作人员们难免会百感交集。泰利格说:“让这些工作人员和他们朝夕与共的太空船说再见确实令人伤感,但是在伤感的同时,他们更会为整个太空探险所取得的成就感到自豪。”

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