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美国最新轨道望远镜新发现(03年12月27日) - 2003-12-27


美国航空航天局的最新轨道望远镜在遥远的星系发现了生命的化学基本元素的证据。这是这个天文台的第一批发现之一。天文学家说,这架望远镜将会改变天文学的工作方式。

*红外线望远镜观察遥远星体*

新的斯皮策红外线望远镜是从8月份开始使用的。美国航空航天局说,它将提供太空天体的崭新景象。这架望远镜装有灵敏度空前高的红外线探测仪,可以在宇宙和寒冷的天体中寻找最古老、最遥远的星体,而所有这些星体所发出的光的波长都在能见度以下。这个天文台还能看见隐藏在尘埃中的物体,因为尘埃无法阻挡红外放射线。

*圆了天文学家的梦*

现在第一批成果已经出来了。哈佛-史密森天体物理中心的研究员法西奥对这些结果感到欢喜若狂。法西奥说:“这些数据来得真是太快了,太好了,它圆了天文学家的梦。我的意思是,我们生活在一个奇妙无比的世界里”。

法西奥和其他的天文学家展示了斯皮策太空望远镜拍摄的这些图片。他们说,这些图片超出了他们的预期。

*32亿光年之外的有机分子*

例如,一部仪器检验了一个距离我们大约32亿5千万光年的星系的波长,结果发现了有机分子发出的特有的光。所谓有机分子就是孕育了生命的化合物,而一光年则是光在一年时间里所走过的距离。所以来自那个星系的光是在30多亿年前发出的,那时地球才刚刚形成。

康奈尔大学的研究人员豪克说,他曾在银河系内外数以百计的星体中发现了有机分子,但是从来没有在这么远的地方发现过有机分子。不过,他表示,这些发现并不意味着那里已经出现生命了,或者说即将会出现生命。

豪克说,“我们所看到的只是一堆基本元素。所以我认为,基于我们现在掌握的证据就预测存在生命,未免过于冒险了。不过,我们在这方面的研究前进了一步。我们发现了有机分子的存在。”

*类似银河系的远方星系*

斯皮策太空望远镜拍摄到的另外一张图片显示了一个螺旋式星系里排列的群星,它跟我们所处的银河系很相像。这个星系位于距离我们一千二百万光年的“北斗七星”的区域里。一般情况下,如果天文台使用可见光的话,星际尘埃就会使观测效果模糊不清。但是法西奥说,这些图片以前所未有的清晰度,展示了这个星系的内部景观。

*为天文学开新篇*

法西奥说,“请相信我,以前我们从来没有看到过这样的照片,尽管最好的照片今后才会出现。斯皮策太空望远镜第一次让我们能够把星系分成各部分进行研究。这是以前我们所无法做到的事,它将改变我们给星系分类的方式。”

聚集在航空航天局华盛顿总部的天文学家们展示了用斯皮策望远镜拍摄的其他图片,这种望远镜显示了以前我们从来没有见过的捕捉宇宙特征的威力。有一张照片展示了一圈尘埃,它连接着“北落师门星”周围的行星。“北落师门星”是离我们25光年之外最亮的星球之一。

约翰・白考是普林斯顿大学高级研究所的研究员。他说:“看到这些行星正在形成中的图片,我的确兴奋不已。”

*打开新发现之门*

约翰・白考说,斯皮策天文台弥补了只能观测光谱其他部份的望远镜的不足,其中包括了哈勃轨道望远镜和钱德拉望远镜。这些望远镜分别能看到可见波长和X射线波长。

白考说,“斯皮策太空望远镜将改变天文学家研究天文学的方法。从现在开始,对天文学家来说,研究天体系统,不能只用光线,或者紫外光,或者X光,或者珈马射线光作为特征了。为了了解这些宇宙中的物体,我们需要各种各样的色彩。”

康奈尔大学的豪克说,这种太空望远镜极其灵敏,比先前的轨道红外线望远镜敏感100倍到1000倍。它将使天文学家在今后许多年里忙碌不已。他说:“我们可以预期,在今后的五年里,新的发现将源源不断而来。”

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