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疯牛病来龙去脉(03年12月29日) - 2003-12-29


今年圣诞节前两天,美国农业部宣布在西北部华盛顿州这个月早些时候屠宰的牛当中有一头牛患有疯牛病。这一消息马上引起很大风波,十几个国家纷纷下令停止进口美国牛肉。

*为祸英国*

疯牛病最早在英国发现。1986年11月,英国一家农业实验室确定了第一例疯牛病,也就是所谓传染性海绵状脑病。事发当时,英国政府向公民保证无需担心,但是疯牛病后来在英国发展成了一场农业、经济和公共卫生灾难,两百七十五万头牛被宰杀,140人死于可能和疯牛病有关的疾病。英国的疯牛病恐慌一直持续到1990年底,到今年12月5号为止,仍然有148例疯牛病被证实。

*传染粒子*

疯牛病是由一种奇怪的传染因子引起的致命疾病。这种名叫“蛋白质传染粒子”的东西既不是病毒,也不是细菌,也不是单细胞原虫,由一株蛋白质组成,不携带任何DNA或其它遗传材料。多年来科学家对这种蛋白质传染粒子如何能够引发疾病一直无法解释。后来美国加利福尼亚州科学家斯坦利・普鲁辛纳对此做出解释,并在1997年获得诺贝尔奖。

根据普鲁辛纳的发现,这种蛋白质传染粒子有两种形状基本上一模一样的形式,一种是正常的形式,另一种是传染性的、能够引起疾病的形式。后者虽然不能复制自己,但是却可以在动物或者人体内把正常形式的粒子转变成所谓的坏的粒子,从而起到繁衍的作用。

*祸从口入*

随着时间的推移,这种粒子导致神经损害,把大脑变成海绵状,最后导致死亡。这种疾病在牛就是疯牛病;出现在人身上,叫做克罗伊茨费尔特-雅各布疾病。人主要是通过吃受到感染的牛的牛肉而感染这种疾病的。

*不治之症*

目前还没有治疗这种可传染性海绵状脑病的药物,而导致这种疾病的蛋白质传染粒子基本上是杀不死的。这种蛋白质抗拒标准的消毒方法,包括加热消毒、化学消毒和辐射消毒。这就是为什么美国和其它国家从1997年起禁止在牛饲料中使用牛杂碎。

*检测滞后*

目前对这种疾病的测试还只能在牲畜屠宰之后进行,而无法在牲畜活着的时候测试。美国农业部现在使用的一种比较精确的方法在牲畜屠宰好几天之后结果才会出来,到那时候,带病的牛肉已经进入市场、难以回收了。今年十一月,美国医学研究所发表了一份有关蛋白质传染粒子的报告,建议联邦政府资助新的研究,了解这种疾病的本质,找到更快更精确地测出这种海绵状脑病的方法。

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