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华裔科学家介绍火星探险行动(04年1月27日) - 2004-01-27


刘登凯是参加这次精神号火星探索行动的一位重量级的华裔科学家。他在美国宇航局喷气推进实验室的航空电子系统部门担任助理经理。

精神号这次的火星之行,任务是寻找水在火星历史上持续存在的线索,解答火星表层是否一度蕴育过生命的问题。

美国宇航局的华裔科学家刘登凯介绍说,精神号登陆的地方,被怀疑是一个远古的湖盆,对当地的石头和土壤进行研究,就会对附近整个环境有所了解,因为经过水浸透和没经过水浸透的石头成份上存在明显的区别。

刘登凯说,如果这次精神号真地找到了水的痕迹,美国宇航局下一步就要决定是否送一个更大的车子上去,走得更远一点,挖得更深一点,甚至把样品带回地球。他说:“因为我们目前所看的东西都是火星表面的东西,我们这次探测岩石是第一次,就等于是送了一个地质学家到火星上去,它可以在当地用显微镜分析,把结果送回地球。如果结果好,我们可能会在2009年送一个更大的车子,走得更远一点,希望能够往地下面多了解一下,最后有可能把火星上的一部分样本带回到地球上来,我们在地球上的分析会更好,这些都很好的话,我们就会设法把人送到火星上去。”

不过,要想把火星土壤和岩石的样品带回地球,并不是一件容易的事,需要完全不同的技术。刘登凯说:“如果我们想把东西带回地球的话,我们有个Sample return的想法,就是说把那边的样本带回地球表面,这就可能要求带一个小型火箭到火星上去,下降后,把样本取到,放回火箭上面,火箭返回地球,进入地球轨道,我们才能得到这个东西。这是完全不同的技术和完全不同的任务目的。”

这次精神号和这个周末着陆的机遇号,原定要在火星上运行90天。不过,美国宇航局的刘登凯说,从现在的情形看,火星车的研究寿命可能会比90天长很多。科学家决定,只要车子能用,就继续让车子在火星上为科学家寻找更多的岩石和样本。但是火星车不可能永远工作下去,它的寿命受很多因素的影响。刘登凯介绍说:“轮子是机械的东西,是马达的东西,马达转到一定的寿命,马达会受损,另外,电池跟我们车子的电池一样,你也晓得,我们的车子每三、四年要换一个电池,主要因为电池的充电放电有一定的次数,每个电池的寿命会受这一定次数的影响,另外一个大的影响是我们所谓太阳能的电板,经过一定时间,它就不能工作,另外火星上有火星灰尘,如果太阳板上盖了一层沙土的话,那么就无法接受太阳能,慢慢也就没电了。这些因素,再加上电子,因为白天黑夜温差的关系,也是经过一段时间,寿命就不存在了。”

美国宇航局的刘登凯补充说,他1997年参加了“火星探路者号”的登陆,当时亚洲媒体没什么报道。他说,这次精神号登陆火星情况出现了彻底的改观。他提出,外星探索应该是全人类的事情,是国际合作的领域。他说:“我希望不久的将来我们有东方的国家,亚洲的国家能够跟西方国家,都合起来,一起来探讨地球外面的行星,包括火星在内,包括月球在内,我们希望不是一个国际间的竞争,而是国际间的合作。”

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