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两亿多年前大陨星导致生命大灭绝?(04年5月23日) - 2004-05-23


美国的科学家们说, 他们掌握了强有力的证据,证明两亿五千一百万年前,一个相当于珠穆朗玛峰那样大的陨星坠落在现在的澳大利亚北部地区,这一事件可能导致了地球上前所未有的生命大灭绝。

*六次大灭绝中最大一次原因不明*

大多数科学家都相信:六千五百万年前,一颗陨星在墨西哥尤卡坦半岛陨落,造成了地球上恐龙和许多其它生命的灭绝。然而,造成将近两亿年前更大的一次生命灭绝的起因却令人捉摸不定。

美国首都华盛顿「史密森自然历史博物馆」的古生物学专家道格拉斯・欧文说,在哺乳动物出现之前发生的这次所谓的大灭绝,涉及百分之90到95的海洋生命和高达百分之75左右的陆地生命,而当时在世界上只有一个超级大陆。

他说: “这是到如今地球五亿五千万年历史上六次‘大灭绝’当中最大的一次,也是最令人费解的一次。就地球上物种的种类来说,这次几乎是其它‘灭绝’事件的一倍。因此,这是地球生命史上的一次根本性的转变。”

*“陨石坑”见证历史*

如今,一个地质学和地球化学专家小组把这一大灭绝事件和埋藏在澳大利亚西南角海底三公里深处的一个直径200公里的“陨石坑”联系在了一起。他们检验了上个世纪70年代和80年代一些石油公司从这个陨石坑钻探出来的岩芯。纽约州罗切斯特大学的地质化学家罗伯特・ 普雷达说,从这些岩芯可以看出,其中一个岩层的年代和‘大灭绝’事件发生的时间一样,岩层由于突然震动而形成玻璃状,这种情况只有在受到重大冲击的时候才会发生。除此之外,某些岩石有向不同方向延伸,并被震裂的裂痕。普雷达说,在另外一方面,强烈火山爆发产生的地震所造成的岩石裂痕都是同一方向的。

他说:“我们看到岩石坑里的石头,意识到这决不是什么普通的火山岩石,当时我们真的是瞠目结舌。这绝不是什么火山爆发所形成的岩石碎屑。相信我,我们可以肯定,这是由冲击所造成的岩石结构。”

*两派观点*

在陨石坑找到熔化并有裂痕的岩石这一研究成果,发表在最近一期《科学》杂志,是对普雷达教授和他的同事去年另一项研究成果的补充。他们去年曾在南极洲地层下的岩层里找到陨星碎块,跟大灭绝的发生属于同一个年代。

但是另一些科学家则对他们有关陨星冲击的证据表示怀疑。一些人提出, 石头并不一定要经过冲击或熔化才会产生普雷达教授所说的裂纹特徵。另一些人根本就不信有什么陨石坑存在。

史密森自然历史博物馆的古生物学专家道格拉斯・欧文虽然说,研究人员还要做更多的工作,来证明确实是陨星冲击导致了物种灭绝,但是他对这一说法有同感。

欧文说,“在过去几年里,发生陨星冲击的证据越来越多。现在又有了这篇研究论文,提供了更多有意思的证据。虽然这些证据还不能让人心服口服,但我仍然觉得我们应该祝贺那些追寻、并发现这一可能的地质结构的人。”

*陨石冲击造成火山?*

欧文说,让问题变得更复杂的是,几乎在同一个时代,西伯利亚曾发生过一次巨大的火山爆发,向大气喷发了大量有害气体,逐渐改变了地球的气候。一个重要理论认为,这一事件导致了大灭绝。但是他说,没有人知道,火山爆发是独立事件还是陨石冲击造成的。

研究人员说, 他们需要更多来自陨石坑的证据。而这一陨石坑深深地埋藏在海底的岩层以下。研究人员之一,加州大学圣巴巴拉分校的比克尔建议进行地质学研究,例如从飞机上进行地磁特徵的研究。

她说:“我们想到那里去,进行一些更尖端的地球物理学研究,以便揭开那些‘沉积层’,进行直接观察,更好地了解‘陨石坑’的真面目。”

在彻底了解‘陨石坑’真实面目之前,我们无法肯定这个位于澳大利亚的陨石坑就是造成地球上生物大灭绝的发源地之一。

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