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中国时间: 06:45 2016年12月08日星期四

改造蚊子基因以防疟疾


加州大学戴维斯分校的一组科研人员正在努力发展一种控制疟疾传播的新方法。在美国,疟疾这种传染病从二十世纪五十年代起就不是什么影响健康的大问题了,因为基本上疟疾的流行已经得到控制,但是在加州疟疾病例有时候还会出现,主要是前往热带地区旅行的人带回来的。

然而加州大学这组科研人员有关控制疟疾传播的研究,目的却不是为了根除美国境内的疟疾病例,他们主要是想控制疟疾在撒哈拉以南非洲地区的蔓延。

根据世界卫生组织的估计,全世界每年有几百万人死于疟疾,而其中相当大的部份是撒哈拉以南非洲地区的儿童,所以制止疟疾病魔在那个地区肆虐的确是当务之急。

*让蚊子不能传播疟原虫*

这导致加州大学戴维斯分校参加蚊子研究项目的六位科学家煞费苦心地改造蚊子的基因,探索这样做是不是制止疟原虫传播疟疾的一条途径。格雷戈里·兰扎罗是这六位科研人员之一,他从事实验室研究工作,我们先请他简单介绍一下他们采取什么样的基因改造手段来制止蚊子传播疟疾。

他说:“我们在实验室内可以把转移基因,也就是延伸的 DNA, 通过显微注射,注入蚊子的卵,来进行基因改造工程 。这个程序导致蚊子不再能传播疟原虫。”

听来这项科研工作相当繁琐细致,科学家为什么要不厌其烦地从事这项蚊子基因改造工程呢?兰扎罗说:“每年疟疾就诊病例多达两、三亿人次,而因疟疾而死亡的人数每年也有两、三百万。”

*担心意外之祸*

对蚊子进行基因改造似乎是从根本上解决疟疾蔓延的理想途径,但是有些科学家却对此抱有怀疑,例如斯坦福大学的马克·费尔德曼博士就担心:经过基因改造的蚊子可能会意外地产生适得其反的不良后果。

他说:“对任何一种昆虫进行基因改造工程,然后把这些昆虫释放到野外自然环境中,这样做会对生态环境造成什么后果呢?我们对此几乎一无所知。”

那么究竟改造蚊子基因使它们不能传播疟原虫会产生什么不良后果呢?费尔德曼博士认为,改造蚊子的部份基因,可能会对蚊子的其它部份基因造成负面后果。

费尔德曼博士解释说:“这样做可能也会影响蚊子的其它能力,例如它的飞行能力,发现配偶的能力,并且影响它求得配偶的行为。”

*先解决相关道德法律问题*

然而参与加州大学戴维斯分校蚊子研究项目的科学家却表示,他们正在研究所有那些可能产生的问题,并且打算在从事实地试验以前,处理并解决所有这些涉及道德、法律和社会的问题。

那么这些科研人员打算下一步怎么做呢?他们计划在大约五年内前往非洲大陆海岸线外的一个岛屿。就在那里把那些经过基因改造的蚊子释放到一个温室里,这个温室是模拟非洲村落的生态环境的。他们所期待的再下一步是:这些蚊子会把不能传播疟原虫这一特性流传给野外的其它蚊子。

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