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中国时间: 11:00 2016年12月06日星期二

科学家在太阳系发现第十个星体


德国和法国天文学家最近新发现的一个星体,可能被列为太阳系的第十个行星,他们估计,这个星体比冥王星要大,在辩论是不是把一个星体列为行星的时候,体积可能是一个决定的因素。

自从天文学家去年发现一个位于冥王星轨道以外的冰冻星体之后,有关行星的定义成为天文学家们热烈讨论的题目。这个新发现的星体目前只有一个科学名称,叫做:2003 UB 313。

*新星体是否应列为行星?*

有很多人、包括美国华盛顿卡内基研究所的天文学家谢帕尔德认为,不能把这个星体列为行星,而且基于同样的理由,也不应该把冥王星列为行星。谢帕尔德说:这两个星体都是在所谓科伊伯带里面绕行的数以千计多冰星体当中较大的个体,科伊伯带位于海王星以外。这两个星体和太阳系的八个主要行星不同,它们运转的轨道不是独立的,而是倾向海王星,它们的引力场也不能控制本身的环境。

谢帕尔德说:“位于海王星以外的科伊伯带里面数以千计的星体,包括冥王星和 2003 UB313 在形成和演化的过程上非常相似,应该被组合在一起,所以我个人认为冥王星和科伊伯带的其它星体实际上并不是行星而是 属于太阳系的第三领域。”

所谓第三领域是指冥王星和科伊伯带当中其它被冰覆盖的星体群,它们和太阳系内圈的地球以及外圈的木星和土星是完全不同的。地球的表面由岩石构成,木星和土星则是气态的。

但是,谢帕尔德承认,另外也有方法在分类的时候把冥王星和新发现的 2003 UB313 纳入行星,那就是:凡是绕着太阳运转、体积大于某种限度的球形星体都被列为行星。

*新星体大于冥王星*

关于 2003 UB313 的体积,一个由德国波恩大学天文学家贝尔托迪主持的研究小组报告说,它比冥王星要大,冥王星比环绕地球的月球还小。

2003UB 313 过于遥远,不能够以观看的方式进行测量,它的轨道呈细长形,距离太阳比地球要远97倍。贝尔托迪的研究小组在西班牙利用一架望远镜上面非常敏锐的红外线辐射感应器 测出这个星体所散发的热量,再根据这种热量来估计出它的直径。

贝尔托迪说:“我们的研究结果非常重要,我们现在尽可能做出的估计是3000公里,不确定的部份大约有300到400公里,可能更少,也可能更多,不过绝对比冥王星大,冥王星的直径是2300公里。

*星体体积是关键因素*

2003UB 313 是美国加州理工学院的天文学家布朗发现的,他一直相信这个星体比冥王星大,他同时也认为,体积是把一个星体列为行星的关键因素。

布朗说:“冥王星早已经被列为行星,我想我们不会再予以否定,如果冥王星被称做行星,那么,凡是比冥王星大的,都是行星,我认为我们可以把一些比较小的星体纳入科伊伯带,而不把它们列入行星这个非常特殊的类别。”

对 2003UB 313 进行测量的研究人员同意布朗的看法。贝尔托迪说。如果我们不认为 2003 UB 313 是行星,那么,我们将难以解释为什么把冥王星称做行星:

“这是一个不同层面的问题,我想我们必需把科学层面和文化层面区分开来,做为科学家,我们知道我们在讲些什么,我们是不是把一个星体称做行星,并非无关紧要,而在文化方面,有什么不可以呢?我们可以把已经发现的那些比冥王星大的物体,全都称做行星。”

*国际天文联盟展开辩论*

国际天文联盟正在辩论这个问题,他们已经成立了一个委员会,负责为行星下一个定义。卡内基研究所的谢帕尔德说,这个委员会的20位成员还有着不同的意见,但是,他预料他们大概会继续把冥王星称做行星,同时,也把新发现的2003UB 313 列为行星。然而,他不能确定这个问题是不是就此解决,他说:“我想不论国际天文联盟如何决定,在未来若干年当中,这个问题还会继续辩论下去。”

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