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中国时间: 23:17 2016年12月10日星期六

美国天文专家谈行星定义的变迁


任职于美国航空及航天局哈佛史密斯森天文中心的柯源昆博士,跟大家谈谈关于这个新太阳系的情形:

主持人:我们知道今年八月,国际天文学会在捷克的布拉格开会,决定把太阳系的九个行星改为八个,也就是把冥王星给排除在外了,请您给我们解释一下行星在科学上的定义是什么?

柯:好的,所谓行星必需具备三个条件,第一,它必需绕着太阳运行。第二,它必需够大,可以利用它本身重力的吸引力,能够让它成为一个球状物而非不规则的形状。第三,它必需能够清除轨道附近的天体,而没有其它类似的天体在它附近运行。

主持人:那为什么一开始会把冥王星列为行星呢?

柯:除了行星之外,太阳系里面不止有行星,还有其它各式各样的物体,包括目前很受争议的冥王星在内,他们还订立了另外两个,第一个就是行星,第二个是所谓的矮行星,冥王星就是属于这个矮行星的类别。第三个叫做:太阳系小星体。

矮行星的定义就是刚才我说的三个条件里符合其中的两个条件,也就是它绕着太阳运行,看起来像一个球状,可是它的轨道附近还有其它类似的天体存在,而没有把轨道附近的天体清楚掉。可是另外一个就像月亮 ,它是一个卫星而不能称做矮行星。

目前,属于矮行星类别的有三个,那就是冥王星,毂神星和吉娜星,以后还会陆续加入很多,其它不是矮行星的则全部归在太阳系小天体类别内。包括一大堆小行星和慧星。

不过,像地球的卫星,木星,土星的卫星都不叫做太阳系的小型天体而是叫做卫星。

好,现在就说明一下当初冥王星为什么会被认为是行星。这必需从很早很早以前说起,早期没有望远镜的帮助,我们用肉眼看星体。我们太阳系的行星就跟其它星星不一样,人们每天晚上看到它对其它星星的相对位置不一样,所以很早以前他们把行星称做漫游者,这是因为它是在其它星体之间走动的。

到了1781年发现了一个天王星, 天文学家发现天王星的轨道跟哥白尼柯普勒说的行星的运动定律不太一样。

他们估计说,天王星的轨道如此怪异,那可能在它旁边还有另外一个行星的重力影响到它的轨道的运行,所以他们就再去找寻,看是否在天王星以外,还有另外的行星。结果在1846年发现了海王星,由于它太遥远,它的质量,大小和轨道都还不能估计得很清楚。

天文学家又继续找寻,在1930年发现了冥王星,它的轨道很奇怪,有时会跑到海王星附近,所以严格说来,它也不算是太阳系最外面的那个星球,它的轨道是椭圆形的。

后来经过进一步的探测,发现海王星的轨道其实不需要冥王星的存在,所以这也是无意中发现的。

后来由于哈伯望远镜等天文仪器的进步,在1978年观测到在冥王星的旁边有一个叫做卡戎星的卫星,它的轨道可以遮住冥王星,这样就可以很精确的测到冥王星的质量和其它的性质,结果发现冥王星比我们的月亮还要小。到底该不该算个行星呢?

去年,天文学家在凯伯带发现了一个叫做吉娜的星体,它比冥王星还大,也是绕着太阳转的圆球形,我们是否应该增加第十个行星呢?于是引起了天文学家们的争议,也是因为这个原因,造成今年的国际天文学会决定要给行星下一个定义。

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