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中国时间: 10:45 2016年12月11日星期日

美科学家改良棉籽基因使之能食用

  • 萧敬

河北一位听众朋友最近打来电话说,他听说美国科学家培育出一种可以当作食物的棉花,这个消息是真的吗?好,在这次听众信箱节目里,我们就来回答这位听众朋友的问题。

*棉籽多于纤维*

其实,准确的说法是,能吃的不是用来纺线织布的棉花纤维,而是棉花的种子。全世界80多国家都种植棉花,在亚洲和非洲,棉花是2000多万农户的主要经济作物。棉花每出产1公斤纤维,就会同时出产大约1点6公斤的棉籽。

人们早就知道,棉籽中含有大量蛋白质。那么,为什么不能用棉籽来满足人们对蛋白质的需求呢?这是因为棉籽中含有一种叫做“棉酚”的毒素,只有反刍动物才能安全地消化这种毒素。

*定点降低毒素*

最近,美国科学家发表论文说,他们利用转基因技术,成功地对棉籽进行了基因改良,在保留棉籽蛋白质的同时,大大降低了棉籽中所含的毒素,这样,棉花就可望成为人类的一个新食物来源。

按照全世界目前的棉花种植规模,每年大约产出棉籽4400万吨,把经过基因改良的棉籽榨油之后,剩余的粗粉还可以磨成精粉,或者以其他形式来食用。据专家估计,转基因棉籽每年可以满足5亿人的蛋白质需求。

早在20世纪50年代,科学家就发现了不含棉酚这种毒素的棉花变异品种。但是,棉花是靠棉酚抵御害虫的,一旦没有了棉酚,棉花就很容易受到害虫的侵袭,从而造成大幅度减产。

这一次,美国科学家是利用核糖核酸干涉技术,也可以称之为“基因沉默”技术,定点压制棉籽中的棉酚基因,同时让棉花植株中其他部份的棉酚水平维持不变。这样,棉籽去除毒性,具有了可食用性,而棉花仍然保持着抵御虫害的能力。

科学家已经证实了这种无毒棉籽棉花的可遗传性,并认为这种转基因棉花适于大规模农业种植。不过,研究人员目前还不清楚,在繁殖多代以后,这种转基因棉花是否还能维持基因稳定性。要证明这一点,还需要进行更广泛的实验。

*扩大战果*

科学家表示,“基因沉默”技术也为改良其他含有有毒成份的作物提供了基础。比如,一种叫做“草豆”的植物的种籽也含有丰富的蛋白质,但其中有一种神经毒素,亚洲和非洲一些地区的穷人经常食用这种被称为“饥荒食物”的植物,因此而患上瘫痪和其他疾病。

目前很多人对转基因作物仍然怀有疑虑。而且,对这种转基因棉花还需要进行更深入的研究,投入商业性生产还需要很长时间。不过,一些科学家认为,转基因棉花可能成为农业领域的一项重大突破。

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