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中国时间: 18:30 2016年12月07日星期三

美宇航局一箭发五星探索极光奥秘


美国航空航天局第一次用一枚火箭发射了5颗人造卫星,目的是探寻地球磁场能量的来源。这种能量激发出光鲜色彩的北极光和南极光,这项探测可以协助科学家对太阳上的巨大风暴有进一步的了解,太阳风暴发出的能量会干扰地球上以及宇宙飞船的电力和通讯系统干扰。

光彩夺目的北极光和南极光曾经被19世纪的诗人艾顿形容为“在夜空不断流动的光束”。极光虽然看起来很灿烂,实际上却是一种风暴,也就是科学家所称的“亚暴”,是由太阳射出的能量所造成的大风暴的一部份。太阳能以超音速的速度射向地球和太阳系的其他地方。这种能量包括有数以吨计的附电荷粒子,随着太阳风冲向地球,其中大部份被地球磁场遮挡,但是也有一些由太阳风突然爆发出来的粒子会穿过地球磁场,结果产生极光,有些时候也会使地面上和宇宙飞船的电力和通讯系统受到干扰。

*特弥斯计划*

美国柏克莱加州大学的太阳物理学家安吉罗波洛斯说,30年来,科学家对于这些粒子在地球磁场当中爆发的确切位置以及之后的情况一直无法理解。他说,了解爆发的位置就可以辨认出正确的物理作用。

“亚暴”在接近地球的太空当中某一个点掀起,几分钟之内就会穿过月球的轨道,所以单独一个卫星无法测出“亚暴”发生的时间和起源。为了解开这个迷团,美国宇航局从佛罗里达州发射了一枚带有5颗人造卫星的火箭,这5颗卫星上的仪器对准北极和南极瞄准。这个探测计划被命名为“特弥斯”。

在进入轨道之后,两颗“特弥斯”卫星在相当于地球和月球之间的距离大约六分之一的地方绕地球飞行,另外两个卫星的轨道在相当地球和月球距离一半的地方。第5颗卫星是后备,可以用来代替在为期两年的探测计划中任何一颗失灵的卫星。安吉罗波洛斯说,这项探测工作可以帮助科学家对具有威胁性的太阳风暴和地球磁场的作用有进一步的了解。

*研究亚暴*

安吉罗波洛斯说:“为了保护我们的卫星和在太空中的宇航员,了解并且预测太空风暴是很重要的,气象学家为了要了解猛烈的雷暴雨而对龙卷风加以研究,我们为了解最猛烈的太空风暴而对“亚暴”进行研究。”

把五颗袖珍卫星装进一枚火箭也在工程学方面有所贡献。每颗卫星一个宽度和高度都不到一米的立方体。加州大学的专家哈维是“特弥斯”计划的管理人。他说,技术人员从这项计划学习到怎么样利用小型电脑和其他仪器来制造袖珍卫星。哈维说,把这么多仪器装入5颗很小的卫星是一种挑战。

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