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中国时间: 04:30 2016年12月10日星期六

南极洲百米厚冰层下的微生物


科学家在南极洲发现一个微生物群体。这些微生物看来已经在几百米厚的冰层下存活了千百万年。这再次显示,生物可能在人们先前想象不到的地方存在。

吉尔·米库基领导的一个国际研究小组在没有光线、没有氧的地方发现了这个微生物群体。这种液体的盐分极高,在零下五度的时候都不结冰。

米库基说:“作为一个微生物生态研究者,作为一个地球微生物研究者,我相信任何地方都可能有生命存在。只要能有能源,肯定就可以发现生命。”

在泰勒冰川的前头,有一块著名的地貌区域,它的名称好像是来自恐怖电影。那个区域叫“血瀑布”,因为那里的冰是红色的。但是,那里的红色冰川并没有让米库基感到害怕。

米库基说:“我头一次看到那里的红色冰川,真的是很好奇。我知道那里的冰川的红褐色是因为其中的铁元素导致的。我于是就想,有什么微生物会利用这种能源呢?”

“血瀑布”的咸水是从冰川下头流出来的。这种咸水只是间歇性地流出。因此,米库基用了好几年的时间才采集到新鲜的、没有任何污染的样本。

她想,这种水来自远古的咸水湖;大约150万年,冰川向前推移,盖住了这个咸水湖,把它连同其中的微生物一起封闭在冰川下了:

“这咸水湖经历了天翻地覆的变化。它失去了所有的阳光,变成了永久的寒冷和黑暗。它的湖水盐分极高,是浓缩的海水。因此,只有生命力最强的生物才能在那里生存下来。”

被冰川压在下面的咸水湖含有丰富的铁和其他矿物质,为可能是一个很大的生态系统提供了支持。

在泰勒冰川下生存的细菌适应了那里严酷的生存条件。但是,它们也不是很离奇,在比较温暖的环境中也可以生存。

米库基说:“这些细菌当中有一些具有难以置信的顽强生命力。我甚至可以在实验室细菌培养皿中让它们生长。它们可以忍受酷寒,并在酷寒中生长。但是,它们在较高的温度中也照样能生长。”

这实在是非常有意思。记者问米库基,研究一种生活在南极冰川下几百米处的微生物生态系统有什么意义呢?

她回答说:“我们可以从这些微生物那里了解很多东西。这些微生物能在这样的环境中生存下来,适应了这种寒冷、低能源的环境系统。它们的能源利用效率很高。我想,这些生物实在是值得研究的生命系统。”

米库基是新罕布什尔州达特茅斯学院的访问研究员。她有关在南极冰川下寒冷黑暗的环境中发现古老微生物群体的论文发表在最新一期的《科学》杂志上。

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