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中国时间: 13:01 2016年12月11日星期日

走进美国:“聆听”外星生命的望远镜


宇宙中是否存在着其他外星智慧生命呢?地球上的科学家都想找出一个确实的答案。而能够帮助科学家的重要利器之一,就是美国绿岸望远镜,Green Bank Telescope。

世界最大可转向射电望远镜 能感知雪花落地能量

美国西维吉尼亚州的格林·班克,Green Bank, 又叫绿岸,是一个山区的小村落,这里生活步调悠闲缓慢,青山与绿树,马匹与牛群是寻常景象。而格林·班克望远镜,Green Bank Telescope, 又叫绿岸望远镜的白色巨大身躯穿透群山而出,指向天空,与自然景观形成强烈对比。迈克尔·霍尔斯坦是美国国家格林·班克射电天文台的业务经理。

霍尔斯坦:“在我们身后的绿岸望远镜,是世界上最大的,可以完全转向的望远镜。它也是世界上最有效率的望远镜之一,高达485英尺,比自由女神像及胡夫金字塔还高,比华盛顿纪念碑矮一些。”

绿岸望远镜的全名是罗伯特·伯德·格林·班克望远镜,在2000年完工开始运作,它最吸引人的椭圆形抛物面天线,长宽分别达到110公尺与100公尺。

霍尔斯坦:“它的反射面非常大,有2.3英亩,完全可以容纳一个典型大学校园里的美式足球场,所以它极为有效率也极其灵敏。它灵敏到能接收10亿分之10亿分之百万分之一瓦特的能量,简单来说,这个能量相当于一片雪花飘落到地面上放出的能量。”

奥尼尔:“我们用绿岸望远镜发现了宇宙中存在着糖,以及有生命以前的分子微粒。”

参与“突破聆听”计划 花十年找寻外星生命

凯伦·奥尼尔是格林·班克射电天文台的主任,她说在许多重要发现之外,绿岸望远镜的新任务就是作为“突破聆听”,Breakthrough Listen, 计划的主要工具之一。这个计划由俄罗斯科技大亨尤里·米尔纳及英国著名科学家斯蒂芬·霍金所发起,目的是寻找宇宙中的智慧生命。

奥尼尔:““突破聆听”将是了不起的计划。这可说是人类第一次齐心合力一起找寻生命信号,最棒的是这个计划长达10年,我想在10年之后,我们可以得到一个确切的答案。”

然而绿岸望远镜真能“听见”来自外太空的声音吗?

霍尔斯坦:“的确可以,那声音无法辨识就像是静电,但是的确有声音,我们收集无线电波,除非你指向脉冲星,脉冲星会出现滴答声。”

这就是一些来自外太空脉冲星的声音……(脉冲星声音档案)

虽然绿岸望远镜有着先进的科技与极端的灵敏度,但缺点是它极度容易受到干扰。

霍尔斯坦:“如果将在待机状态的手机放到火星上,它对我们会是宇宙中最显眼的无线电物体。”

美国国家无线电寂静地带 专为精密射电望远镜设立

为了让精密的射电望远镜正常运作,美国联邦通信委员会在1958年设立无线电寂静地带,面积广达3万4千平方公里,在这个地区生活无法使用手机,无线电及Wi-Fi设备。唐尼·欧文是格林·班克地区一家加油站兼杂货铺的第3代经营人,这间杂货铺在当地经营了65年,被当地人视为地区内的沃尔玛商场。

欧文:“我们已经习惯了,没什么大不了,主要限制是手机,只要离开邻近天文台的地区以外,你还是可以用微波炉,电视等家用电器。”

克里斯特:“曾经我们的门铃有问题,天文台的人发现有干扰,他们来检查,发现门铃会产生静电。”

哈罗德·克里斯特在格林·班克生活了一辈子,非常享受这里的田园生活与缓慢步调。

克里斯特:“我们没有手机系统,我们无法使用短波仪器,生活上有点牺牲,但是如果你从来没有,你一点都不会想它。”

无线电寂静地带对居民生活带来些许不便,也对当地执勤的警察带来工作上的限制,由加州圣迭戈调来的警官赫梅尔还有些不适应。

赫梅尔:“当你在天文台附近工作时,你会感到有点紧张,不能说是害怕,就是随时保持警觉,因为你不知道当你需要支援时,能不能及时联系到其他人。”

波卡洪塔斯县的警长大卫·约尼斯,也是格林·班克的居民。他认为,无线电寂静地带造成了当地独有的生活文化。

约尼斯:“很多年轻人认为没有电子设备他们就不能正常运作,这里人的生活却不围绕在这些电子产品上,我们用其他的方式来交流,很多时候我们面对面沟通,用有线电话,人们不觉得这有什么太大的影响,反而让生活更简单,互动更多。”

绿岸射电望远镜 能找到外星人吗?

宇宙中究竟有没有外星人呢?这是每个来到格林·班克天文台的外地游客在抱怨手机没信号之外,都会问的问题。

奥尼尔:“我们或者发现生命信号,那就太棒了,或者我们没找到任何东西,得到方法错误的结论,但那不意味着宇宙中没有智慧生命,只能说我们所运用找寻他们的技巧是行不通的。”

绿岸望远镜灵敏的天线持续寻找遥远宇宙中的生命踪迹,格林·班克的居民继续他们原始淳朴的生活,这个地球上先进却又淳朴的地区,能不能与遥远未知的生命产生交集呢?我们拭目以待。

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