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何清涟: 中国政府为何钟情于美国国债?


2013年7月31日美国联邦储备大厦正门

2013年7月31日美国联邦储备大厦正门

编者按:这是何清涟为美国之音撰写的评论文章。这篇特约评论不代表美国之音的观点。转载者请注明来自美国之音或者VOA

中国购买巨额美国国债,成为美国最大的债主。中国人因此觉得本国吃了大亏,经常在网上要求美国“还钱”,但中国政府却一直钟情于美国国债,8月份减持112亿让国人高兴了一阵,9月份却又增持257亿,总额高达1.2938万亿。不少美国人也觉得欠了中国天大的人情,还不起,前一向脱口秀“吉米鸡毛秀”风波,缘起于主持人问孩子们“美国欠中国的1.3万亿美元该怎么还”。

这些都缘于一个误解:不了解各国政府购买美国国债其实是种投资行为。

*中国人为何觉得买美国国债是吃亏?*

国内有一条广为传播的微博【中国上了美国国债的床下不来】,以鸡蛋作比值换算,称8年前借给美国3亿美元,可购买48万亿个鸡蛋;现在鸡蛋从当年的五毛涨至1元,这3亿美元只能买24万亿个鸡蛋,“你还不亏,你傻啊,还是装傻!”

这番似是而非的说法,至少将几个问题混在一锅煮了:一,将中国购买美国国债的性质看作恩惠与人情,而不是投资;二,中国购买的美国国债多是短期国债,旧债到期再买新债,以8年期换算本身就有问题;三,将本国通胀带来的问题外部化。

中国政府当然不傻,近年来在外交中展现的中国式智慧,常常让美国等国深感被动。投资方面虽然不算高手,但也绝不是那种给别人白送钱的土财主。

那么,中国为什么非买美国国债不可?这个问题加上“只要中国抛售美国国债,就会搞垮美国”,都是多年以来媒体采访我时谈过的问题。现一一梳理,尽量用一般读者能够明白的语言阐释。

*中国政府为什么非买美国国债不可?*

美元能够成为全球主要的储备货币,形成所谓“美元霸权”,是全球认可美国综合国力的结果。美国国债一直被许多国家视为外汇储备投资中最安全、流动性最高的资产,中国外汇储备投资中占比最大的就是美国国债。截至今年9月末,中国外汇储备3.66万亿美元,持有的美国国债为1.2938万亿,约占中国外汇储备的三分之一强,仍然是全球美国国债的最大单一持有国。

许多中国人不理解的是:既然美国常常批评中国人权,在中国与亚洲邻国的争端中又总是或明或暗地支持那些国家,中国为什么还要借钱给美国人?干脆去买别国国债,不让美国占便宜,让美国熬苦日子去。

其实,购买美国国债是投资行为,决定中国政府大量购买美国国债的因素如下:

中国实行外汇管制,现行的外汇制度导致一个结果:只要银行的“柜台”前出现了美元等外汇,银行就得用人民币收购。这就迫使中国政府必须无限制地,被动地印刷人民币用以收购美元等外汇,以维持人民币汇率的稳定。这些买入的美元等外汇构成了中国的外汇储备。

但这些外汇储备虽然庞大,却不是中国政府的自有资产,用之于投资经营才能保值增值,获利部分就是中国政府的资产。其中道理且听解说。

一个普遍的误解是:巨额外汇储备代表着中国政府的富裕与中国的国力。中国人更认为外汇储备是人民的资产,数年前还有人主张拿来分给中国人民。其实,中国的数万亿外汇储备中的大多数并非中国人自己的财产,其中含有外国商人来华投资的款项、中国所积欠的外债,还有“热钱”即国际游资、贸易顺差、个人储户的美元存款等等。即使在贸易顺差中,也并非全部是中国人的,其中很一大部分属于跨国企业的资产。关于这点,2010年周其仁曾说过一句“中国2.5万亿美元外汇储备,每一分都对应着央行负债”,可惜大多数人不明白这句话是什么意思。

既然政府持有的外汇储备只是以负债形式暂时“借来”的资产,规模过大也是压力。中国政府得想法将这些压力释放出去。要释放多少才算合适?不少专业人士测算,认为中国充其量只需约7,800亿美元的储备,够支付三个月的进口并支付中国所有的短期外债即可。这个标准通常是一个国家需要持有多少储备以防备金融危机的标准尺度。而中国的外汇储备拥有量远远超过这一标准。最聪明的办法是用于投资。换言之,当代世界没有哪个政府拥有数万亿外汇储备,却放在自家银行的保险柜里白白闲置。

投资的基本原则之一就是分散风险,通俗一点讲就是“鸡蛋不能放在一个篮子里”,中国的外汇投资当然也秉持这一原则,即“外汇储备多元化”。除了使用小部分购买黄金,石油,矿产以及各类农产品期货,其中大头必须购买某种国际硬通货,比如美元、英镑、欧元、日元,以及各种债券。

在各种货币与债券之间,中国为什么钟情于美国国债?这是秉持另一投资原则,即寻找收益好、风险小、安全可靠的投资品种。本世纪初,中国政府曾有意识地减持美元储备,增持欧元、日元等。问题是:经验证明,欧元、日元的各类投资都不如美国国债回报高、安全性强。国际金融市场中,美国国债收益率曲线是几乎所有金融产品的定价参考标准,这是中国政府以及各国政府始终青睐美国国债的主要原因。以下数据或可说明这种青睐程度:外国购买者普遍于9月增持了美国国债,环比增长571亿美元,总额达5.65万亿美元。其中日本仅次于中国,现持债规模达1.18万亿美元。这表明,美国政府仍然受到外国投资者的信任。

*减持美国国债,主动权在中国*

以上分析说明,各国购买美国国债只不过是一种投资行为,并非施恩于美国。中国政府大量购买美国国债,与世界其他国家的政府一样,属于投资理性选择。

为什么会造成“中国人借钱给美国政府养活了美国人”这一错误理解?应该是中国当局长期的宣传战略误导所致。出于渲染中国强大的需要,成为世界第一强国美国的最大债主就是证明强大的硬指标。大多中国人的投资知识比较缺乏。他们甚至不会想一下银行放贷原理:银行放贷要寻找有信誉的优质客户,以免贷款打了水漂。如同银行放贷,各国政府买他国债券,作为债权人,它们得寻找能还得起债的债务人,美国就是各国政府眼中的优质客户。由于国人大都不懂这些投资常识,当局的宣传让中国人产生这些想法:为什么自己那么多穷人都照顾不过来,却要大把洒钱去养活美国?为什么这么多钱不投到国内用于生产?于是才有腾讯微博上那条“你还不亏,你傻啊,还是装傻!”

经过好些年关于美国国债的嘴皮闹腾,有些国内专业人士终于弄明白了中国外汇储备与美国国债的基本知识,知道有些说法是胡闹。比如在“我们可不可以理直气壮地要美国还钱”中,专业人士的解说是:“不可以,并且很无耻”,列举了要美国还钱属于违约行为的理由之后,建议“中国随时停止购买美国新发行的国债,出售持有的美国国债”,但“如果对中国持有大量美国国债满腔怒火,请质疑人民政府”。

从外汇储备多元化的考虑,中国政府当然可以将鸡蛋分放在几个篮子里。《华尔街日报》10月发表文章,认为“美国国债不是最安全资产”,建议投资者考虑新西兰、澳大利亚、挪威等几国的债券,认为其利率更高,更有投资价值,这条消息国内广为转载。中国也有学者建立治本之策应该是减少外汇储备总量,不过,后一建议已经是另外一个问题,我在2011年4月“中国释放外汇储备压力为哪般”一文中已做过相关分析。

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