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中国时间: 18:20 2016年12月09日星期五

研究人员探索止痛新途径


曾经做过外科手术或严重受伤的人,大概都会感激医生开出的各种强力止痛药。其实,所有这些药的作用都是让大脑的疼痛感应变得迟钝。那么,如果能有一种作用于疼痛根源的药,该有多好!这正是研究人员目前努力的方向。

大脑经由一种遍及全身的特殊神经细胞感觉到痛感。例如,碰到开水,被刀割伤,甚至运动过度的时候,神经细胞上的感应体就被启动,把讯号传递给大脑,你就感觉疼痛了。

科学家们了解这个过程。可是,他们不清楚的是,当引起疼痛的情况发生时,神经细胞上的感应体是如何被启动的。德克萨斯州大学研究员肯尼斯·哈格里夫斯说,他们有了一个非常重要的线索,那就是:辣椒。

哈格里夫斯说:“辣椒里的辣椒素,虽然对你我来说,不过就是辣味,但它其实是一种选择性药物。它的作用就是启动辣椒素的接受体。”

我们吃辣椒的时候,会有热辣辣的感觉。那是因为辣椒中的辣椒素分子启动了我们舌头上的辣椒素接受体。辣椒素含量越多,辣椒越辣。

在一项完全不同的试验中,哈格里夫斯和他的研究小组发现,皮肤在感应疼痛时,能产生类似辣椒素的分子。

哈格里夫斯说:“我们从实验室的老鼠身上取下皮肤切片,让这些切片曝露在43度或48度的温度。然后我们观察在这种情况下,皮肤会释放出什么物质。”

摄氏47度的温度通常会引起疼痛。当皮肤切片接触的温度到48度时,就产生了类似辣椒素的分子,释放进溶液中。

哈格里夫斯说,他们将这种溶液涂在老鼠的神经细胞上,有些神经细胞有辣椒素接受体,另外一些通过遗传技术将这种接受体去除了:“这些物质启动痛感神经分子的能力,完全依靠辣椒素接受体。”

哈格里夫斯说,这是一个重大发现。这个发现很可能从根本上改变医生治疗疼痛的方法:“现在我们发现了辣椒素分子,这是第一次,我们可以阻止辣椒素分子的合成,因此可以利用这种方法治疗疼痛。”

目前最强力的止痛药麻醉剂,只能使大脑对疼痛的感应迟钝。但是如果有一种药物能够阻止类似辣椒素分子接触到神经细胞,就能在一开始就阻止大脑对任何疼痛产生感应。

哈格里夫斯和他的小组已经在研发两类发挥这种功能的药物。第一类可以阻止身体产生辣椒素分子。第二类能在辣椒素分子接触到神经细胞之前,把它吸收掉。重要的是,这些药物看来都不像麻醉剂一样,有服用成瘾的潜在危险。哈格里夫斯说,在未来六个月里,第一类药就可能进入人体临床试验的阶段了。

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