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中国时间: 17:46 2016年12月10日星期六

听众信箱:美国公立学校收“择校费”吗?


公立初中边上的绿茵球场

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有中国听众说,我们家孩子交了上万的择校费,可是后来那所中学换了地方,我们想退学,校方却不退款,请问美国的公立学校是不是也收“择校费”?借着这个问题,我们来谈谈美国公立中小学系统的概况。

简单地说,美国的中小学系统可以分成三大类:公立学校系统、私立学校以及在家自学。百分之八十几(近90%)的孩子上的是公立学校,私立学校的学生占总数的大约11%,还有大约2%的孩子在家自学。

*公立非国立:教育地方自治*

所谓“公立”,是指由纳税人出钱建立的学校,但是“公立”并不是“国立”。美国的教育传统是地方自治。一般来说,公立中小学由地方的“校区”或者某个城市或郡的“公立学校系统”管理。校区董事会成员经常是民众选举出来的。学校的教程和教材安排,由地方校区自己决定。正是由于教程由地方自订,所以,大家才会在新闻中听到,美国有的公立学校发生了教不教进化论的争议,而其它很多学校却不存在这个问题。

联邦政府有教育部,但并不是地方学校的“上级领导”。联邦政府推出一些法律和政策,防止教育领域出现歧视等问题。联邦政府还有教育经费,如果地方公立学校从联邦政府那里“领钱”,就要接受联邦政府的一些标准和要求。

根据2001年通过的《不落下一个孩子》(The No Child Left Behind Act of 2001 )的联邦法律,如果想得到联邦教育经费,各州必须制定本州的基本教学标准并进行标准测试。各州为此制定了一些标准,各学校要参加标准考试,因此,美国地方自治的教程安排,现在其实已经受联邦和州的影响了。

联邦政府经费实际上只占中小学教育经费的一小部分。美国公立学校经费90%以上来自州和地方。州的财源是销售税和州的个人和公司所得税。地方财源一般是房地产税,也就是说,当地居民拥有的房产要交税,而这笔税的一部分(通常是一半)要用在教育上。

*公立教育的平等问题*

美国实行中小学义务教育。各地对义务教育涵盖的年龄和年级各有不同,不过6岁到17岁的孩子,一般都可以免费进入公立学校。除了某些特殊项目和特例外,公立学校招生的一般原则是就近入学,通常没有“重点学校”,不实行择优录取,更不是给钱就收。这体现了一种平等原则。

当然,各校区的经济发展程度不同,富裕校区的房地产税收得多,学校经费就可能更为充足。而当地由于学校好,房价也水涨船高,家长其实是以另外的方式多为孩子的教育付出。另一方面,在比较贫穷的地区,房地产税收不了那么多,教育经费不足,那些更需要帮助的孩子,反而要在条件较差的学校读书。

为了减少公立学校之间的不平等,经过一些政治角力和法庭诉讼后,美国各地目前的趋势是加大州的统筹作用,扩大州税在教育经费中的比重。这样,一些相对贫穷的校区会得到更多的教育经费。

不过,一些富裕校区的选民觉得这么做是对他们不公平,认为这是“劫富济贫”,而且破坏了教育地方自治的传统。然而,支持平等化的人士说,美国是一个富裕和慷慨的社会,公众怎么能够坐视邻近地区长期存在贫穷破败的学校呢?他们还指出,中小学教育抓不好,犯罪率就会增加,修建和管理监狱的钱,最后还是要由全社会的纳税人来出。

*官督民办的特殊公校*

美国各地还有一种所谓“特许学校”(charter school),它们也是用“公款”办学,但是和常规公立学校不同,它们在教学和管理上有更大的自主性。一些认为常规公立学校无法满足他们要求的教师、父母、活动人士以及民间机构等等, 可以申请自行成立学校,并要求公费赞助,并参照当地公立学校的教学标准运作。这些特许建立的学校有一定的自主性,但是必须受有关机构的监督,有那么一点“官督民办”的意思。

和常规公立学校一样,特许学校也不收学费,但是特许学校招生时不受就近入学的限制。对自己家附近的常规公立学校不满意的家长,可以选择这种特许学校。不过,很多特许学校由于报名者太多而学校名额有限,要靠抽签来录取学生。

特许学校相对而言是个新现象,在各地的数量取决于当地需求,往往建立在常规公立学校或许不那么让人满意的地区。明尼苏达州在1991年通过了美国第一部特许学校法,目前美国41个州以及首都哥伦比亚特区制定了特许学校法。

回到一开始的“择校费”问题。美国公立中小学实行免费义务教育和普及教育,除了一些特殊的项目外,公立学校招生时既不收钱,也不考试,学校对全社会所有家庭敞开大门。除自治的特许学校外,公立学校招生基本原则是就近上学。如果父母想给孩子换个好学校,往往只能像中国古代的“孟母”一样搬迁了。

如果实在觉得公立学校不符合自己的需要,美国的父母还有其它选择,那就是自费把孩子送进私立学校甚至让孩子在家念书。

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