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中国时间: 01:37 2016年12月10日星期六

科技脉动:商用载人航天器成功首航


载着维珍企业号的白色骑士号首航成功

载着维珍企业号的白色骑士号首航成功

随着科技的进步,探索宇宙,不再是科学家的专利,许多航天公司纷纷研究如何以有限的预算,让人们可以离开地球,感受宇宙的魅力。最近一架试飞成功的航天器,带领人类更接近宇宙。

维珍银河(Virgin Galactic)是英国的里查兹.布兰森爵士(Sir. Richards Branson)创办的维珍集团(Virgin Group)旗下公司,专门提供在接近太空的地球亚轨道(sub-orbital )上飞行的“近太空旅游”服务。

维珍银河的商用载客航天器首先在2009年12月7号亮相,并由加州州长阿诺德.史瓦辛格和布兰森爵士共同命名为 VSS Enterprise,也就是“维珍航天器企业号”。这个名字的来源正是著名的科幻影集“星舰奇航记”(Star Trek)当中的“企业号”(Enterprise)。维珍银河的下一架航天器也是以星舰奇航记的另一艘星舰“Voyager”命名,叫做VSS Voyager,维珍航海家号。

2010年3月22号星期一,维珍企业号从加州的莫哈伟航天发射场出发,进行首次载机试飞(captive carry),成功完成处女航。特别设计的喷气机“白衣骑士二号”(White Knight Two),外表就像两架相连的普通喷气飞机,在看上去像机翼相接的部分,则承载着维珍企业号,在2小时54分钟之内,飞到45,000英尺的高空。

在太空中的维珍企业号示意图

在太空中的维珍企业号示意图

*和宇宙的4分钟接触*

这仅是计划的第一步。根据计划,抵达高空之后,维珍企业号将脱离白衣骑士二号,以喷射引擎继续向上冲,直到地球大气层与太空接触的边缘,舱里进入无重力状态。每架维珍企业号可载6名乘客,这时乘客们可离开座位,在舱中体验无重力的漂浮,并且能近距离以自己的肉眼看到窗外的宇宙。在大气层边缘停留4分钟之后,维珍企业号开始落回地球,而两侧原本高耸的机翼,则会向后旋转,辅助飞行,最后降落到地面上。

但这样的体验可要花不少钱。每位乘客需要支付4500万美元才能预定维珍企业号的座位,而现在已经有超过330个人抢先登记了。

白衣骑士号的设计和建造者,美国航天工程师伯特.鲁坦(Burt Rutan)在试飞成功之后说:“这次的载机飞行象征了一个开始,就是我们所相信的,非常令人兴奋并且成功的宇航和成功的航天器试飞计划。”维珍银河创办人布兰森爵士则称赞:“今天是迈向目标的另一大步,并且是美国工程技术和创新的见证。”

本次试飞的驾驶员马克.施塔基说:“我叫马克.施塔基,我很荣幸能担任白衣骑士二号搭载维珍企业号的首航驾驶。这是第一次载机飞行。一切顺利,事实上,我认为无法比这次更成功了。”

维珍企业号将在2010年和2011年继续试飞,从本次成功的载机飞行,逐步进展到计划中的所有环节,直到确保可以进行成功的商业载人任务为止。

有趣的是,维珍企业号虽然是依照星舰奇航记而命名,不过当维珍银河的执行长布兰森爵士邀请电视和电影中扮演企业号舰长的演员威廉.沙特纳免费搭乘维珍企业号进行近太空之旅时,沙特纳却因为担心“回不了地球”而拒绝了。沙特纳今年已经79岁了,就算他愿意探索宇宙,恐怕等到计划成熟,也已经心有余而力不足了吧。

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