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中国时间 12:29 2022年1月25日 星期二

NASA革命性空间望远镜“韦伯”发射入轨 探索宇宙成型早期模样


在美国国家航空航天局(NASA)发布的这张照片中,搭载NASA詹姆斯·韦伯太空望远镜的阿丽亚娜5型火箭于2021年12月25日在法属圭亚那欧洲航天发射中心发射升空。

美国国家航空航天局(NASA)建造的的詹姆斯·韦伯(James Webb)空间望远镜12月25日早晨从南美洲东北部海岸的法属圭亚那发射升空。这台革命性的太空望远镜将以迄今最深入的方式探测宇宙,开启备受期待的天文探索新纪元。

这台耗资90亿美元的强大红外望远镜被NASA称为下一个十年最重要的空间科学观测装置。美国东部时间上午7:30(格林威治标准时间12:30),该望远镜由法国制造的阿丽亚娜5型火箭发射升空,发射地点是法属圭亚那的欧洲航天局(ESA)发射基地。

这台1.4万磅重的望远镜在进入太空27分钟后从火箭上释放,并在接下来的13天内逐渐铺展开来,伸展面积类似一个网球场的大小。

安装在火箭上的摄像机拍摄画面显示,韦伯望远镜在被从火箭上抛出时在地球上空缓慢移动。飞行控制人员随后确认望远镜的电源工作正常。

韦伯望远镜将在太空中飞行两周,到达一个距离地球100万英里的太阳系轨道——这个距离是地球与月球间距离的约四倍。韦伯的特殊轨道将使它与地球时刻保持一致——同时环绕太阳公转。

相比之下,在韦伯之前、已经运行30年的哈勃太空望远镜在距离地球340英里外绕地球运行,每90分钟就要进出一次地球的阴影。

这台空间望远镜以20世纪60年代美国航空航天局的局长詹姆斯·埃德温·韦伯命名。韦伯望远镜的敏感度是哈勃太空望远镜的100倍,有望改变科学家对宇宙和人类在宇宙中的地位的理解。

韦伯将主要通过红外光区观察宇宙,使其能够透过气体和尘埃云团进行观察,而哈勃望远镜主要在可见光区和紫外光区下工作。

韦伯望远镜的主镜由18个由铍制成的六边形镀金镜面组成,聚光面积比哈勃更大,使其能够比哈勃望远镜或任何其他望远镜观测更远距离的物体,从而可以追溯到更久远的时间。

韦伯空间望远镜的镜面组成集合(美国航空航天局2017年图片)
韦伯空间望远镜的镜面组成集合(美国航空航天局2017年图片)

天文学家说,这将使人们得以一瞥前所从未见的宇宙成型早期时刻的模样——可以追溯到大爆炸后的1亿年。大爆炸是理论上的宇宙起源点,距今大约在138亿年前。

哈勃望远镜的观测能力可以追溯到大爆炸后大约4亿年,这是第一批星系——由恒星、气体和其他星际物质组成的星团——形成之后的时期。

除了研究宇宙中最早的恒星和星系的形成外,天文学家还希望研究据信位于遥远星系中心的超大质量黑洞。

韦伯的仪器也可以用于寻找在数十颗新记录的系外行星(围绕遥远恒星运行的天体)可能具备可支持生命的大气层的证据,当然也可以观察距离人类更近的星球,如火星和土星的卫星土卫六。

韦伯空间望远镜是由美国国家航空航天局领导、欧洲和加拿大航天局参与合作的项目。诺斯洛普·格鲁曼(Northrop Grumman)公司是主要承包商。阿丽亚娜空间运载火箭来自欧洲。

韦伯望远镜的开发成本高达88亿美元,运行费用预计将使其总价格达到96.6亿美元左右,远高于NASA此前原定在2011年发射的计划。

位于美国巴尔的摩市的约翰·霍普金斯大学空间望远镜科学研究所负责管理该望远镜的天文运营,运营工作预计将于2022年夏天开始。在那之前,韦伯的镜片和仪器要经过了大约六个月的调整和校准,NASA希望在这段时间公布韦伯拍摄到的第一批图像。韦伯望远镜的设计寿命最长可达10年。

(本文依据了路透社的报道)

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