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中国时间 0:07 2020年6月6日 星期六

袁征对易用性的追求成就了Zoom也使其陷入危机


Zoom首席执行官袁征(Eric S. Yuan)2019年4月18日在纽约纳斯达克为Zoom上市敲钟。(资料照片)

到了2035年的时候,人们可以用Zoom来取代面对面的交往。这是目前人气颇高的视频会议应用平台Zoom的创办人袁征(Eric S. Yuan)为Zoom勾勒的一幅远景。

新冠病毒肺炎疫情在全球、特别是美、欧国家的肆虐,迫使员工远程在家办公、学校远程授课。这推动了一系列在线远程办公工具的脱颖而出,而Zoom就是其中风头最劲的一个。但Zoom最近被曝出存在严重安全和隐私问题,并且向中国传输加密信息,这使祖籍中国山东的创始人袁征被推到了风口浪尖上。

袁征1970年出生在山东泰安。他的父亲是一名矿业工程师。袁征1987年从山东科技大学毕业,专业是应用数学和计算机。他22岁在中国矿业大学攻读工学硕士学位的期间结婚。袁征并没有长期海外留学经历。他在2006年获得了斯坦福大学的MBA学位,但那是在他1997年移民美国之后。

1990年代,袁征把目光投向了美国的科技热潮。他很想开一家公司,并且对比尔·盖茨着迷。但他的赴美之路非常曲折。他曾经被拒签八次,但他没有放弃。《福布斯杂志》2019年5月的一篇报道引述了袁征的话说,“我告诉自己,好的,很好。我会尽我所能,直到你告诉,我再也不能来这里了。否则,我是不会停下来的。”

1997年赴美后,袁征加入了成立仅两年的Webex。这是一家总部在加州米尔皮塔斯的视频会议技术的公司。《福布斯杂志》的报道说,当时作为一名年轻的员工,袁征在周五通宵编程是家常便饭,然后会在周六下午去踢球。当时,Webex乘着互联网泡沫的繁荣,凭借利用更快网速的视频会议工具,于2000年7月上市,并于2007年被思科(Cisco)以32亿美元的价格收购。在那之后不久,思科让袁征领导Webex的工程团队。

到2010年,袁征对现状感到不满,因为用户每次登录Webex会议时,系统都要识别用户是运行哪个版本的产品,PC、Mac、iOS还是谷歌安卓(Android)系统,这会降低速度,而且当线路上的人太多的时候,音频和视频会出现卡顿现象。此外,Webex的视频会议缺乏手机屏幕分享等功能。

2011年,袁征离开了思科,自立门户创办了Zoom。当Zoom发布时,它有几个关键的与众不同之处。一是Zoom的Web客户端可以立即判断出用户使用的设备,意味它不需要专门针对PC或Mac的不同版本。Zoom还提供了一个软件层,可以屏蔽Google Chrome、Safari或火狐等浏览器推送更新时引入的任何错误。更重要的是,即使在丢失40%数据的情况下,Zoom也可以运行,因此在网速不佳或断断续续的情况下依然可以运行。Zoom的一个独特功能是能够虚拟背景。用户可以更改显示徽标或图像,从而伪装他们实际所在的位置。这些特别的功能和易用性使Zoom一举脱颖而出。

在那之后,Zoom不断发展壮大,并于2019年4月在纳斯达克上市,公司通过IPO共筹得3.568亿美元。在Zoom上市当天,公司市值达到159亿美元,交易首日的每股股价达到62美元。由于袁征持有公司20%的股份,这使他的身价一跃达到32亿美元,在49岁的时候加入到了亿万富豪行列。

Zoom的丰厚估值反映其在2018年营收高达118%的涨幅。众多大小知名企业开始使用Zoom的软件和服务,其中不乏344家每年支付10万美元以上使用费用的大企业。

对于袁征取得的成就,美国财经电视频道CNBC把他的这段经历称之为“一段史诗般的旅程”。“从在北京创立一家小型软件初创公司到纳斯达克的舞台,以及全美最有价值的10家云软件公司之一的首席执行官,”CNBC的报道说,“有很多华人软件开发商有高级工程师的头衔,但你看不到他们创办公司并带领公司IPO。事实上,在贝塞默纳斯达克新兴云指数(Bessemer Nasdaq Emerging Cloud Index)的50家公司中,没有一家有华裔CEO。”

随着新冠病毒疫情2020年初在全球范围的大流行,Zoom的业务量激增。不仅许多大学和公司开始使用这个软件,人们也利用这个平台召开虚拟鸡尾酒会、远程教授课程或者搞家庭派对。在一个多月时间里,Zoom从一个在商界以外鲜为人知的企业软件变得几乎无处不在,使用量从年初到3月中旬增长了67%,其自苹果iOS应用商店的下载量甚至超过了TikTok(抖音的海外版)。但与之而来的是对这个平台上的隐私、骚扰和安全问题的担忧、审视和投诉。

美国联邦调查局(FBI)3月30日发出警告,指出随着人们大量转向视频电话会议(Video Tele-conferencing, VTC)平台保持联系,全美范围都出现了“VTC劫持”(Zoom-boombing)的报道。FBI表示,收到了多起会议被色情和/或仇恨图片和恐吓性语言扰乱的报告。安全专家发现,Zoom的技术存在一些被公开曝光的问题,可能会导致用户数据容易被外部人员利用。目前,美国已有27个州的检察长办公室对Zoom的隐私问题提出了质疑。

美国联邦调查局和美国航天局(NASA)已先后宣布禁用Zoom,纽约市也禁止辖区内学校使用Zoom。一些企业用户也弃用Zoom平台,包括马斯克(Elon Musk)旗下的特斯拉(Tesla)和太空探索技术公司SpaceX。但并不是所有机构都禁用了Zoom。美国国务院一名发言人表示,“国务院目前评估Zoom是一款可行的产品。”

最近,加拿大多伦多大学的一份研究报告显示,Zoom使用了一种被认为是不合格的加密方式,而且会在某些情况下把密钥存放在中国境内的服务器上。袁征4月3日承认,某些视频会议数据会被“错误地”传到中国。他并为此道歉,称将在未来90天致力于隐私方面的工作。

Zoom与中国的联系也成为了外界审视这家公司以及其应用程序安全性的一个关注点。Zoom在中国有三个子公司,共有约700名员工致力于Zoom应用的开发。这对于一家美国企业来说实属罕见。

斯坦福大学网络政策中心(Cyber Policy Center)高级顾问、华盛顿智库战略与国际研究中心兼职研究员赫尔伯格(Jacob Helberg)在推特上表示,“在一个容易被中共收集数据的平台上进行敏感对话,应该会让那些挂你保护公司或政府机密的人有所顾虑。”

澳大利亚信息产业从业者吴乐宝4月7日对美国之音表示,他不认为这是Zoom公司的一个“错误”。吴乐宝说,“我想没有任何一家这么大的科技公司会犯这么愚蠢的错误,就是这些数据不应该发送给中国,结果错误地发送给中国”。

但袁征表示,中国政府从未要求提供外国用户的数据信息。他在接受华尔街日报采访时表示,中国政府部门只关心本地会议。Zoom应用去年在中国境内正式注册。袁征曾表示,对于企业业务来说,中国仍是一个未知数。福布斯杂志的报道说,Zoom在中国的员工立足点和袁征在中国的个人关系证明,“如果任何一家公司能够(在中国)实现跳跃,那就是Zoom,(但前提是)撇开潜在的隐私问题不谈。

面对众多的批评和质疑的声音,袁征在Zoom官网上发表一篇长篇博文,承诺将全力解决安全、隐私和新任问题。他写道,“我们认识到,我们没有达到社会对隐私和安全的期望,也没有达到我们自己的期望。对此,我深表歉意,我想分享我们为此所做的一切。”

袁征在接受美国全国公共广播电台(NPR)采访时表示,Zoom将暂停新功能研发的工作90天,以专注于解决隐私和安全问题。他说,我们将把我们的业务向隐私和安全第一的心态转变。

Zoom的公关团队没有立即接受美国之音采访袁征的请求,但承诺在5月中旬情况更接近常态时再联系。Zoom给美国之音的复信说,“正如你能想象的,我们正在努力支持新老客户。”

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