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如何控制40年最高通胀?拜登政府面临艰难选择


美国总统拜登2022年5月10日在白宫就应对通胀发表讲话。(路透社)

美联储主席鲍威尔本周(5月17日)表示,美联储将继续收紧货币政策,直到“看到通货膨胀以一种明确和令人信服的方式回落。”美国的通胀率正处于40年来最高水平。但经济学家和分析人士表示,拜登政府在抑制通胀问题上面临挑战。一方面,美联储持续加息可能会导致经济陷入滞胀甚至衰退。而另一方面,部分取消特朗普政府时期开始加征的中国商品关税会起到“立竿见影”的效果,但面临政治阻力。

多管齐下抑制通胀

拜登总统表示,解决通胀是他国内政策的首要任务,并且已经为遏制通胀采取了不少措施。除了美联储加息以外,拜登政府还尝试通过控制油价和改善供应链来抑制通胀,但到目前为止收效甚微。据美国劳工部5月11日公布的最新数据,美国4月份的通胀率为8.3%,较3月份的8.5%略有下降,但仍处于40年来的高位。

根据美国劳工部的数据,在推高美国消费者价格指数(CPI)的各项因素中,能源价格、特别是油价的上涨贡献最多。白宫3月31日宣布,在未来6个月每天从战略石油储备(Strategic Petroleum Reserve)中释放100万桶,约占全球需求的1%,总释放量可达到1.8亿桶。这是白宫有史以来释放原油储备规模最大的一次。

再加上此前释放的两次,美国预计将释放总计2.6亿桶原油。但由于俄乌战争持续以及西方对俄罗斯的制裁,原油价格目前仍居高不下。

拜登政府也试图通过改善供应链来抑制通胀。但除了改善美国几大港口的拥堵问题外,政府所尝试的其他做法并不能立即改善通胀。这包括对全球供应链进行改造,从而降低对专制政府和非市场经济体的依赖,特别是中国和俄罗斯。

《华尔街日报》的报道将其称为“友岸外包”(friend-shoring),即把贸易限制在由可信赖国家组成的圈子里。拜登政府即将宣布的“印太经济框架”(Indo-Pacific Economic Framework)就是这样一种尝试。但也有经济学家认为把生产线从中国转移出去可能会在短期内加剧通胀。

加息引发衰退担忧

目前来看,拜登政府似乎把抑制通胀的宝押在了加息上。美联储主席鲍威尔本周通过视频参加华尔街日报主办的一场活动时表示,任何人都不应怀疑美联储遏制通胀的决心。他说:“我们需要看到通货膨胀以一种明确和令人信服的方式回落,我们将继续推动,直到我们看到这一点。”他继续说,“如果我们看不到这一点,我们将不得不考虑采取更积极的行动”来收紧金融条件。

美联储正在通过加息,以遏制价格上涨的压力。这是美国央行几十年来最积极行动的一部分。鲍威尔表示,美联储很可能在会延续本月早些时候将利率提高0.5个百分点的做法,将基准利率提升至0.75%和1%之间,并在6月和7月的会议上采取类似行动。美联储自2000年以来从未以这样的频率加息。

鲍威尔也警告说,控制通胀的努力将不可避免地带来阵痛,包括经济增长放缓和失业率上升。但这位美国央行主席表示,在通胀率下降之前,美联储不会在加息方面退缩。

“如果这涉及到超越广泛理解的‘中性’水平,我们会毫不犹豫地这样做,”鲍威尔说,“我们会坚持下去,直到我们认为我们到达了一个可以‘金融条件处于一个适当的位置,我们看到通胀率正在下降’的地方。”鲍威尔所说的“中性”(neutral) 指的是经济活动既不被刺激也不被限制的速度。

经济学者对于加息是否会引发美国经济衰退持不同看法。高盛集团高级主席劳埃德·布兰克费恩(Lloyd Blankfein) 敦促企业和消费者为美国经济衰退做好准备,他说这是一种“非常、非常高的风险”。

“如果我在经营一家大公司,我会做好非常充分的准备,”布兰克费恩上周日在哥伦比亚广播公司(CBS) 的《面对全国》(Face the Nation)节目中说,“如果我是一个消费者,我会做好准备。”

彼得森国际经济研究所(Peterson Institute for International Economics)高级研究员加里·哈夫鲍尔(Gary Hufbauer)也表达了类似的担忧。他预计美国经济可能会在2023年出现衰退。“我认为,美国经济更有可能在2023年初或是年中出现衰退,原因是我们从来没有过如此规模的通胀。”他对美国之音说。

哈夫鲍尔也表示,加息来抑制通胀的效果还需要很长一段时间才会显现出来。“货币政策在对经济的影响方面有一个滞后性,通常是9个月到一年半之间,”他说:“它对实体经济的影响还没有显现出来。”

减免中国商品关税?

有媒体报道说,拜登政府正在考虑通过减免前总统特朗普时期对价值3500多亿美元中国商品加征的25%的关税来降低通胀率,范围包括工业机械和零部件、纺织品、肉类和其他食品。但政府内部尚未达成共识。

美国财政部长耶伦主张取消那些“战略性不高、同时又伤害美国消费者和商家”的关税。她在出席七国集团财长会议前说:“我认为,一些关税对消费者和商家的伤害更大,可是对处理我们认为中国真正存在的那些问题又不具有很大的战略性。”

耶伦还表示,取消其中一些关税可以帮助缓解美国目前居高不下的通货膨胀,虽然那不是对付通胀的根本措施,但会有助于消费者和商家。

支持自由贸易的智库彼得森国际经济研究所进行的一项调查显示,降低中国商品的关税可以将通货膨胀率降低多达1.3个百分点。

但美国贸易代表戴琪曾公开质疑这一结论是“介于虚构或有趣的学术活动之间的东西”,并呼吁通过“战略的眼光”来看待关税的问题。戴琪反对美国单方面减免对中国商品的关税,认为关税是今后与中国进行谈判的重要砝码。她认为,中国商品关税的去留应作为美国对中国整体贸易战略的一部分来决定。与此同时,美国的一些行业协会和劳工组织也都反对美国减免对中国商品加征的关税。

上个星期,美国一个大型纺织品组织的负责人在与美国贸易代表办公室的一名高级官员会晤时,公开敦促拜登政府不要理会日益增长的减免中国关税的呼声。美国全国纺织团体协会首席执行官格拉斯(Kim Glas)说,该组织认为减免关税是对中国的奖励,对解决通胀问题毫无帮助。

尽管如此,拜登政府已于上个月正式启动了特朗普政府在2018年和2019年对中国商品加征关税的评估。评估过程可能持续数月。

华盛顿智库战略与国际研究中心(CSIS)国际商务研究主任威廉·芮恩施(William Reinsch)对美国之音表示,拜登政府想要做的是保留或增加那些与国家安全有关或受益于中国补贴或者与中国窃取美国知识产权有关的产品的关税,取消那些与安全无关的产品的关税,但单方面减免中国商品关税将使拜登总统在政治上面临巨大压力。

“如果他单方面取消关税,他将会遭到政治对手的猛烈抨击,指责他向中国低头,”他说,“这令总统的运作空间非常有限。”

但彼得森国际经济研究所高级研究员哈夫鲍尔认为,拜登总统可能最终不得不在两种政治压力下做出决断—来自选民要求降低美国通胀的压力和来自共和党对华鹰派人物的压力。

“如果美国降低中国商品关税,就会有更多的商品进入美国,从而从供给侧缓解通货膨胀,”他说,“但拜登总统最终要拍板,我的推断是通胀问题对于拜登总统来说是个更大的问题。”

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